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보충 설명

지난해 7월(현지시간) 장 부스케 프랑스 몽펠리에대 교수가 이끄는 연구진은 의학 논문 사전발표 사이트 '메드-아카이브'를 통해 '유럽 국가별 야채 소비와 코로나19 치사율 간 관련성' 논문을 발표했다. 연구진은 "양배추·오이 섭취량이 적은 벨기에, 영국, 스페인, 이탈리아, 스웨덴, 프랑스 6개 국가는 인구 1만 명당 코로나19 사망률이 높다"면서 "상추 섭취량이 많은 나라는 코로나19 사망률이 높게 나타났다"라고 주장한다. 해당 논문의 내용은 국내외 언론과 사회관계망서비스(SNS) 등을 통해 확산되는 모습을 보였다. 따라서 특정 음식이 코로나19의 사망률에 직접적인 영향을 끼칠 수 있는지 사실확인 해보았다. 

    검증내용

    [검증 대상]

    ‘양배추·오이 먹으면 코로나19 사망률 낮출 수 있다’는 국내외 언론 보도와 SNS


    [검증 방법]

    논문 검토, 전문가 자문 등


    [검증 내용]

    연구진은 "양배추·오이 섭취량이 적은 벨기에, 영국, 스페인, 이탈리아, 스웨덴, 프랑스 6개 국가는 인구 1만 명당 코로나19 사망률이 높다"라며 "상추 섭취량이 많은 나라는 코로나19 사망률이 높게 나타났다"고 주장한다.


    결론적으로 이는 사실이 아니다. 가장 먼저 논문의 적정성을 살펴본 결과 연구진의 주장을 그대로 받아들이기 어려운 한계가 있었다.

    첫 번째로 이 논문은 출판 전 논문(Preprint)으로, 동료평가 등의 검증을 받지 못한 예비 보고서이다. 특히나 양배추·오이 섭취량과 코로나19 사망률 사이의 연관성을 밝혔을 뿐 인과관계는 입증되지 않았다. 각 변인 간 인과관계를 알아보기 위해서는 변인이 통제된 상황에서의 실험이 이루어져야 하는데, 연구는 각 데이터를 단순 비교하였을 뿐 어떤 실험도 거치지 않았다. 이러한 한계는 연구팀에서도 인식한 듯 '연관성은 인과관계를 의미하지 않는다(Associations do not mean casuality)'고 논문에 적시했다.


    둘째로 논문 내에서도 연구진의 주장과 다른 결과가 존재했다. 연구팀이 제시한 자료에 따르면 6개국 중에서 양배추 섭취량이 많은 국가는 ‘영국→벨기에→ 스페인’ 순으로 영국이 가장 많다. 프랑스, 이탈리아, 스웨덴의 섭취량은 약 1~2g 정도로 비슷하다. 하지만 사망률은 ‘벨기에→영국→스페인→이탈리아→스웨덴→프랑스’ 순으로 높은 것으로 나타났다. 논문에 적시한 6개국 중 양배추 섭취량이 많은 벨기에, 영국의 사망률이 오히려 가장 높다는 것이다. 또한 상추를 많이 섭취할 경우 코로나 사망률이 높다는 주장에 반대되는 결과도 보인다. 논문에서 예시로 든 국가 중 상추 섭취량이 두 번째로 높은 슬로베니아의 경우 1만 명당 사망자가 100명 이하로 나타난다. 상추 섭취량(24g)이 많은데도 불구하고 코로나19 사망률이 높지 않다. 특히나 제시된 국가 중 상추 섭취량 1위인 스페인(27g)과 상추 섭취량에서 큰 차이가 나지 않음에도 불구하고, 코로나19 사망률은 약 6배 이상 차이 난다. 연구팀도 이를 인식한 듯 '일부 모델을 제외하고는 통계적 유의미성은 없었다'라고 설명하기도 했다.


    이외에도 논문에서 인용한 각종 데이터에서도 오류가 발견된다. 연구팀이 사용한 유럽식품안전청(EFSA)의 '포괄적인 유럽 식품 소비 데이터베이스(Comprehensive European Food Consumption Database)'에는 2020년 코로나19 사망률과 비교하기에 지나치게 오래된 자료도 있다. 예를 들어 논문에서 사용된 자료 중 헝가리는 2003년 시행한 설문을 사용했다. 


    또한 연구팀은 각 국가의 지리적 특성이나 인구 이동량 등을 고려하지 않았다. 다양한 이유가 있겠지만 특히 벨기에가 인구 대비 사망률이 많은 원인으로 유럽의 중앙에 위치한다는 지리적 특성을 꼽을 수 있다. 관련하여 벨기에 정부의 코로나19 대응 담당 대변인이자 바이러스 학자인 스테번 판휘흐트는 "모든 도시가 코로나19의 영향을 받게 되겠지만, 가장 많이 연결돼 있고 국제적인 지역이 가장 먼저 영향을 받는다"면서 코로나19 1차 유행 때 영국 런던, 프랑스 파리, 스페인 마드리드, 미국 뉴욕과 같은 도시에 피해가 컸던 것은 우연이 아니라고 말했다. 아울러 연구진은 이번 연구가 국가별 사망자 집계방식 차이 등과 같은 불확실한 요소에 영향을 받았을 가능성을 인정했다. 또한 국가별로 다른 음식 소비 패턴, 연평균 소비량, 계절적 패턴 등을 반영하지 못한 한계가 있다고 설명했다.


    전문가들도 프랑스 연구진의 주장에는 쉽게 동의하지 않고 있다. 장 부스케 연구진은 양배추·오이 등 채소 내에 함유한 'Nrf2'라는 체내 항산화 물질을 통해 코로나19 사망률을 낮출 수 있다고 주장하고 있다. 신경옥 삼육대 식품영양학과 교수는 "양배추·오이를 먹으면 코로나 사망률이 감소한다는 내용은 전반적으로 과학적 증명이 명확하지 않다고 판단된다"고 전했다. 양배추와 오이가 면역력 증강에 도움이 되는 설포라판, 칼슘, 식이섬유 등의 영양소 함유량이 높지만 치료제가 아닌 이상 특정 식품이 코로나 사망률을 감소시킨다는 것은 이치에 맞지 않다는 것. 익명을 요청한 다른 식품영양학 교수와 약학과 교수도 "음식과 관련된 주제는 검증하기 어렵다"며 "양배추·오이 섭취량과 코로나19 사망률 간의 인과관계를 밝히기 어려울 것"이라는 답변을 받았다. 채소 내에 Nrf2라는 염증반응을 줄여주는 항산화 기능은 있지만 항산화 기능이 있다고 해서 코로나19 사망률과의 인과성을 밝히기 어렵다는 게 공통적인 의견이다.


    [검증 결과]

    논문 적정성과 전문가 자문을 살펴본 결과, ‘양배추·오이 먹으면 코로나19 사망률 낮출 수 있다’는 내용은 ‘대체로 사실 아님’으로 판단한다. 논문 내 다양한 한계들이 발견될 뿐만 아니라 전문가 자문을 통해 ‘특정 음식과 코로나19 사망률 간 인과성을 밝히기 어렵다’는 답을 받았기 때문이다.


    검증기사

 

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출처: 유럽위원회, FIRST DRAFT

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