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나이 들어도 뇌에서 신경세포 (뉴런)는 계속 생겨날까?

출처 : 과학계 연구 및 사회 통념 등

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  • IT/과학
보충 설명

"머리 건드리지 마, 뇌세포 죽으면 회복도 안 돼." 어린이들이 티격태격하며 흔히 장난처럼 하는 말이다.  실제로 사람의 뇌에서 대부분 신경세포 (뉴런)는 새로 만들어지지 않는다. "어른의 뇌에서는 뉴런이 죽어갈 뿐 새로 만들어지지 않는다"는 것은 100년 가까이 학계의 도그마였다. 하지만 1998년 미국 소크연구소의 프레드 게이지 박사 연구팀이 기억과 학습에 관련된 해마 부위에서는 성인이 되어서도 새로운 뉴런이 만들어진다는 연구 결과를 발표해 학계에 파장을 일으켰다. 이 연구가 나온지 20년이 지난 최근, 공교롭게도 뉴런의 신규 생성에 대해 정반대의 주장을 하는 논문이 권위있는 학술지 '네이처'와 '셀'에 짧은 시차를 두고 실렸다. 네이처 3월 15일자에는 성인의 해마에서는 뉴런이 전혀 새로 만들어지지 않는다는 내용의 미국 샌프란시스코 캘리포니아대 연구팀의 연구 결과가 실렸다. 성인에서도 뉴런이 새로 생길 수 있다는 연구 결과를 부정하고 100년 전의 주장으로 되돌아 간 셈이다. 이어 '셀 줄기세포' 4월호에는 성인, 심지어 70대 노인에서도 신경 생성이 일어난다는 미국 컬럼비아대 연구진의 논문이 게재됐다. 기억력과 사고력의 유지, 치매 예방 등을 위해서도 신경세포의 생성과 소멸에 대한 지식은 중요하다. 과연 성인이 되어서도 신경세포는 계속 생겨나는 것일까?

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    최종 등록 : 2018.06.01 14:08

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    검증내용

    1. 배경

    신경과학계의 통념은 "어른의 뇌에서는 뉴런이 새로 만들어지지 않는다"는 것이었고, 이같은 믿음은 신경과학의 성립 이후 100여 년 간 이어져 왔음. 


    하지만, 1998년 미국 소크연구소 프레디 게이지 박사팀이 죽은 사람의 뇌를 관찰, 성인의 뇌에서도 기억이나 학습을 담당하는 해마 부위에선 세포분열이 일어나 뉴런이 새로 만들어진다는 사실을 발견해 학술지 '네이처 의학'에 발표.  이 논문은 20년 동안 6300회 인용되며 신경과학계에 연구 흐름에 큰 영향을 미침.


    단, 동물에서는 성체가 뉴런이 새로 생성됨을 직접 확인했지만, 사람의 경우 윤리적 문제로 직접 실험으로 확인할 수 없기 때문에 특정 단백질에 달라붙는 항체를 '마커'로 사용해 간접적 방식으로만 확인.


    2. 다시 100년 전으로? 신경세포 신규 생성 부정하는 연구 등장

    지난 3월, 십 대 후반만 돼도 신경 생성이 거의 일어나지 않는다는 내용의 논문이 학술지 네이처에 실림. 미국 샌프란시스코 캘리포니아대 연구팀의 연구이 59명의 뇌를 조사한 결과를 바탕으로 한 연구. 

    신경세포 (뉴런)는 줄기세포가 여러 분화 단계를 거쳐 뉴런으로 자라는데, 19세 이상의 사람에게선 초기 및 중간 단계의 세포가 전혀 발견되지 않음. 성인의 해마에선 뉴런이 새로 만들어지지 않는다는 의미.  


    3. '셀'에는 노인 뇌에서도 신경세포 생성이 일어난다는 연구 결과 실려

    이어 '셀 줄기세포' 4월호에는 70대 노인을 포함한 성인에게서 신경 생성이 새로 일어난다는 연구 결과 게재됨. 컬럼비아대 연구팀이 평소 뇌질환이 없고 사망한 지 하루가 지나지 않은 14-79세 사람 28명의 뇌를 관찰한 결과, 나이와 상관없이 비슷한 수준으로 신경 생성이 일어나는 것으로 나타났다고 발표. 

    분화 중인 중간 단계 세포 및 미성숙한 뉴런의 수는 젊을 때와 비슷하고, 초기 단계인 휴면 신경의 수는 줄어듦. 나이가 들며 새로 만들어지는 뉴런은 크게 줄지만, 성장기 이후에도 계속 생성은 된다는 결론. 


    4. 한계와 전망

    네이처에 논문을 실은 연구진이 관찰한 시료는 대부분 심각한 질병으로 사망한 사람에게서 얻은 것이라, 미성숙 뉴런이 없는 건 질병 때문일 가능성을 배제할 수 없음. 동물 실험에서 발견된 현상이 사람에게서 발견되지 않는 이유도 따져야 함. 

    또 네이처와 셀 연구는 뉴런을 분석하는 범위가 다르고, 사후 뇌 조직에 항체 마커를 이용해 간접 관찰한 결과라는 점도 염두에 둬야. 

    그간 운동이나 스트레스, 우울증 등 여러 요소가 신경 생성에 영향을 미친다는 전제하에 이뤄져 왔음. 신경 세포의 신규 생성 여부에 대한 논란은 고령화되어 가는 현대 사회의 의학 연구 및 보건 정책에도 적잖은 영향을 미칠 전망.  

      


    검증기사

 

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